1959年,埃及政府打算修建阿斯旺大坝,可能会淹没尼罗河谷里的珍贵古迹,比如阿布辛贝神殿等。1960年联合国教科文组织发起了“努比亚行动计划”,阿布辛贝神殿和菲莱神殿等古迹被仔细地分解,然后运到高地,再一块块地重组装起来。这个保护行动共耗资八千万美元,其中有四千万美元是由50多个国家集资的。这次行动被认为非常成功,并且促进了其它类似的保护行动,比如挽救意大利的水城威尼斯、巴基斯坦的摩亨佐-达罗遗址、印度尼西亚的婆罗浮屠等。之后,联合国教科文组织会同国际古迹遗址理事会起草了保护人类文化遗产的协定。
        1965年,美国倡议将文化和自然联合起来进行保护。世界自然保护联盟在1968年也提出了类似的建议,并于1972年在瑞典首都斯德哥尔摩提交联合国人类环境会议讨论。联合国教科文组织大会于1972年10月17日至11月21日在巴黎举行的第十七届会议,注意到文化遗产和自然遗产越来越受到破坏的威胁,一方面因年久腐变所致,另一方面变化中的社会和经济条件使情况恶化,造成更加难以对付的损害或破坏现象。1972年11月16日,联合国教科文组织在法国巴黎通过了《世界文化和自然遗产保护公约》(Convention Concerning the Protection of the World Cultural and Natural Heritage),明确了世界遗产的定义 。
        甄选世界遗产的标准,简而言之,是真实性与完整性。近年来,世界遗产的概念与实践不断在发展。《奈良文件》确认了世界遗产对多元文化的尊重,2000年的《凯恩斯决议》提出新的提名政策并经由《苏州决议》部分修正后落实执行,以期贯彻世界遗产“全球策略”,追求世界遗产所应具备的全球代表性和平衡性。世界遗产分为自然遗产、文化遗产、自然遗产与文化遗产混合体和文化景观。世界遗产具有明确的定义和供会员国提名及遗产委员会审批遵循的标准。
        一.文化遗产
        文物:从历史、艺术或科学角度看,具有突出、普遍价值的建筑物、雕刻和绘画,具有考古意义的成分或结构.铭文、洞穴、住区及各类文物的综合体。
  建筑群:从历史、艺术或科学角度看,因其建筑的形式、同一性及其在景观中的地位,具有突出、普遍价值的单独或相互联系的建筑群。
   遗址:从历史、美学、人种学或人类学角度看,具有突出、普遍价值的人造工程或人与自然的共同杰作以及考古遗址地带。
        二.自然遗产
        从美学或科学角度看,具有突出、普遍价值的由地质和生物结构或这类结构群组成的自然面貌。
        从科学或保护角度看,具有突出、普遍价值的地质和自然地理结构以及明确规定的濒危动植物物种生态环境区。
        从科学、保护或自然美角度看,具有突出、普遍价值的天然名胜或明确划定的自然地带。
   三.文化景观
        文化景观这一慨念是1992年12月在美国圣菲召开的联合国教科文组织世界遗产委员会第16届会议时提出并纳入《世界遗产名录》中的。文化景观代表《保护世界文化和自然遗产公约》第一条所表述的“自然与人类的共同作品”。一般来说,文化景观有以下类型:
        (1)由人类有意设计和建筑的景观。包括出于美学原因建造的园林和公园景观,它们经常(但并不总是)与宗教或其他概念性建筑物或建筑群有联系。
        (2)有机进化的景观。它产生于最初始的一种社会、经济、行政以及宗教需要、并通过与周围自然环境的相联系或相适应而发展到目前的形式。它又包括两种次类别:一是残遗物(化石)景观,代表一种过去某段时间已经完结的进化过程,不管是突发的或是渐进的。它们之所以具有突出、普遍价值,就在于显著特点依然体现在实物上。二是持续性景观,它在当地与传统生活方式相联系的社会中,保持一种积极的社会作用,而且其自身演变过程仍在进行之中,同时又展示了历史上其演变发展的物证。
        (3)关联性文化景观。这类景观列入《世界遗产名录》,以与自然因素、强烈的宗教、艺术或文化相联系为特征,而不是以文化物证为特征。 此外,列入《世界遗产名录》的古迹遗址、自然景观一旦受到某种严重威胁,经过世界遗产委员会调查和审议,可列入《处于危险之中的世界遗产名录》,以待采取紧急抢救措施。
        世界遗产的选出是由联合国教科文组织世界遗产委员会来投票开会决定的,这个委员会于1976年召开第一届会议,并从那时以后,每年在全球不同的缔约国举行一次正式会议;必要时也会紧急召集临时会议。选出世界遗产的目的在于呼吁人类珍惜,保护,拯救和重视这些地球上独特的景点。
        截止2009年,全世界共有世界遗产890处,其中文化遗产689处,自然遗产176处,世界文化遗产与自然双重遗产25处,分布在145个国家。总共有148个缔约国拥有世界遗产。(有1项位于主权有争议的耶路撒冷,由约旦代为申请列入)。

 

区域
文化遗产
自然遗产
文化与自然双重遗产
合计
非洲
42
33
3
78
阿拉伯地区
60
4
1
65
亚洲和大洋洲
129
48
9
186
欧洲和北美洲
375
56
9
440
中南美洲
85
35
3
121
合计
689
176
25
890

        注:一项蒙古和俄罗斯共有的自然遗产被分别计算到亚洲和欧洲的数量中(乌布苏湖盆地)。

中国的世界遗产名录

文化遗产:

长城 The Great Wall 1987

 

明清皇宫(北京故宫、沈阳故宫)Imperial Palace 1987

莫高窟 Mogao Caves 1987

秦始皇陵及兵马俑坑 Mausoleum of the First Qin Emperor 1987

周口店北京人遗址 Peking Man Site at Zhoukoudian 1987

承德避暑山庄及周围庙宇 Mountain Resort and its Outlying Temples, Chengde 1994

曲阜孔庙孔林孔府 Temple and Cemetery of Confucius and the Kong Family Mansion in Qufu 1994

 武当山古建筑群 Ancient Building Complex in the Wudang Mountains 1994

拉萨布达拉宫历史建筑群 Historic Ensemble of the Potala Palace, Lhasa 1994

平遥古城 Ancient City of Ping Yao 1997

苏州古典园林 Classical Gardens of Suzhou 1997

丽江古城 Old Town of Lijiang 1997

颐和园 Summer Palace, an Imperial Garden in Beijing 1998

北京天坛 Temple of Heaven: an Imperial Sacrificial Altar in Beijing 1998

大足石刻 Dazu Rock Carvings 1999

青城山—都江堰 Mount Qingcheng and the Dujiangyan Irrigation System 2000

皖南古城:西递和宏村 Ancient Villages in Southern Anhui - Xidi and Hongcun 2000

龙门石窟 Longmen Grottoes 2000

明清皇家陵寝 Imperial Tombs of the Ming and Qing Dynasties 2000

云冈石窟 Yungang Grottoes 2001

古代高句丽王国的王城及王陵 Capital Cities and Tombs of the Ancient Koguryo Kingdom 2004

澳门历史城区 The Historic Centre of Macao 2005

中国安阳殷墟 Yin Xu 2006

开平碉楼与村落 Kaiping Diaolou and Villages 2007

 福建土楼 Fujian Tulou 2008

自然遗产:

九寨沟 Jiuzhaigou Valley Scenic and Historic Interest Area 1992

黄龙 Huanglong Scenic and Historic Interest Area 1992

武陵源 Wulingyuan Scenic and Historic Interest Area 1992

云南保护区的「三江并流」Three Parallel Rivers of Yunnan Protected Areas 2003

四川大熊猫栖息地 Sichuan Giant Panda Sanctuaries - Wolong, Mt Siguniang and Jiajin Mountains 2006

中国南方喀斯特 South China Karst 2007

三清山 Mount Sanqingshan National Park 2008

文化和自然混合遗产

泰山 Mount Taishan 1987

黄山 Mount Huangshan 1990

峨嵋山风景名胜区(包括乐山大佛)Mount Emei Scenic Area, including Leshan Giant Buddha Scenic Area 1996

武夷山 Mount Wuyi 1999

文化景观

庐山国家公园 Lushan National Park 1996

五台山 Mount Wutai 2009